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Faculty of Languages & Literatures

African Linguistics and Literatures

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Team > Prof. Dr. Gabriele Sommer

Sommer_Gabriele Prof. Dr. Gabriele Sommer

Faculty of Languages & Literatures
African Linguistics I

Gabriele Sommer has been professor of African Linguistics since 2008. After a first degree in African Linguistics, English and Phonetics (Magister) in 1988, she worked on language endangerment in Africa. As a Junior Fellow at the Graduate School on Intercultural Relations in Africa (DFG), she received her PhD in 1993 with a sociolinguistic study on language shift in north-western Botswana.

She then joined a DFG project on Setswana Language Spread at the Goethe University Frankfurt, before working in an interdisciplinary research project on arid regions in Africa at the University of Cologne (SFB, DFG). While Assistant Professor at the University of Bayreuth, she also taught at universities in Russia and Sweden and completed her habilitation on Historical Language Contacts between Afroasiatic and Nilosaharan Languages in 2003. Her research foci are Sociolinguistics, Historical Linguistics and Language Contact with a regional focus in Southern Africa. Currently, she coordinates a DAAD exchange programme and an online language course project on Xhosa in collaboration with colleagues from South Africa (East London).

Academic Degrees

2003 Habilitation: Faculty of Languages & Literature, University of Bayreuth


Doctorate: Graduate School (DFG) 'Intercultural Relations in Africa', University of Bayreuth

1988 Magister degree in African Linguistics (Afrikanistik)/ English/ Phonetics, University of Cologne

Professional Background

Since 2008

Professor for African Linguistics I (Niger-Congo languages), University of Bayreuth


Visiting Scholar at Lomonossov Moscow State University

2000 Visiting Scholar, Institute of Oriental and African Languages, University of Göteborg

2000 – 2007

Research Fellow, African Linguistics II, University of Bayreuth

1996 – 1999

Research Associate (SFB 389) 'Cultural and Environmental Change in Arid Africa', University of Cologne

1994 – 1996 Research Associate, Institute of African Linguistics, Goethe University Frankfurt

1991 – 1993 Junior fellow, Graduate School 'Intercultural Relations in Africa', University of Bayreuth

1988 – 1990 Research Associate, Institute of African Linguistics (Afrikanistik), University of Cologne


  • Dean of Studies of the Faculty of Languages & Literature, University of Bayreuth 2015-2018
  • Since 2015 Project coordinator for a DAAD exchange programme with the University of Fort Hare, South Africa
  • 2012 – 2016 Chairwoman, Fachverband Afrikanistik
  • 2009 – 2011 Gender Representative, Bayreuth International Graduate School of African Studies (BIGSAS)
  • Since 2009 Senior Fellow, Bayreuth International Graduate School of African Studies (BIGSAS)
  • Research visits in Southern Africa (Botswana, Namibia, South Africa)

Faculty of Languages & Literatures
African Linguistics I

Specialisation: Niger Congo; Bantu language family; contacts between Bantu and Khoesan languages. Descriptive and Comparative Aspects of Empirical Research on Speech Acts; on Address Forms; and Systems in African Languages.

Topics: Sociolinguistics; the relationship between speakers, their linguistic repertoires and multilingual societies and settings in Africa; language contact and endangerment; the reconstruction of cultural history; and language comparison from synchronic and diachronic perspectives.

Areal foci: southern Africa (Bantu languages), north-eastern Africa (Afroasiatic-Nilosaharan contacts).


Faculty of Languages & Literatures
African Linguistics I



Gabriele Sommer: Variation in Shiyeyi (Botswana/Namibia). In: Raija Kramer, Roland Kießling (Hrsg.): Mechthildian approaches to Afrikanistik : advances in language based research on Africa ; Festschrift für Mechthild Reh. - Köln : Rüdiger Köppe, 2017. - S. 321-337.

Gastor Mapunda, Gabriele Sommer: When Shikamoo Mama/Baba replaces Tukuwoni Mawu/Dadi : an account of shifting access rituals among the Ngoni of Tanzania. In: Linguistik online, 84 (2017). - .


Gabriele Sommer: Bantu-Khoesan Language Contacts in Northern Botswana. In: Rainer Vossen (Hrsg.): The Khoesan Languages. - London and New York : Routledge, 2013. - S. 444-446.

Gabriele Sommer, Thomas Widlok: The sociolinguistic situation of Khoesan languages today. In: Rainer Vossen (Hrsg.): The Khoesan Languages. - London and New York : Routledge, 2013. - S. 479-480.


Gabriele Sommer, Abel Lupapula: Comparing Address Forms and Systems : some Examples from Bantu. In: Michael R. Marlo, Nikki B. Adams, Christopher R. Green, Michelle Morrison, Tristan M. Purvis (Hrsg.): Selected Proceedings of the 42nd Annual Conference on African Linguistics : African Languages in Context. - Somerville, MA : Cascadilla Proceedings Project, 2012. - S. 266-277.

Gabriele Sommer: The concept of style/register shifting in multilingual African contexts. In: Matthias Brenzinger, Anne-Maria Fehn (Hrsg.): Proceedings of the 6th World Congress of African Linguistics, Cologne, 17 - 21 August 2009. - Köln : Rüdiger Köppe, 2012. - S. 611-622.


Clarissa Vierke, Gabriele Sommer: Speech Acts and Speech Events in African Languages. In: Gabriele Sommer, Clarissa Vierke (Hrsg.): Speech Acts and Speech Events in African Languages. - Köln : Köppe, 2011. - S. 11-40.

Speech Acts and Speech Events in African Languages. - Gabriele Sommer, Clarissa Vierke (Hrsg.). - Köln : Köppe, 2011.

Frank Fessler, Gabriele Sommer: Zur Konzeptualisierung von Vergangenheit im Bantu : Areallinguistische Vergleiche im südlichen Afrika. In: Raija Kramer, Holger Tröbs, Raimund Kastenholz (Hrsg.): Afrikanische Sprachen im Fokus : Linguistische Beiträge zum 19. Afrikanistentag, Mainz, 8.-10. April 2010. - Köln : Rüdiger Köppe, 2011. - S. 75-92.


Gabriele Sommer: "Familiensache Höflichkeit" : Beobachtungen zum Ausdruck sozialer Distanz und Nähe in afrikanischen Sprachen. In: Kerstin Winkelmann, Dymitr Ibriszimow (Hrsg.): Zwischen Bantu und Burkina : Festschrift für Gudrun Miehe zum 65. Geburtstag. - Köln : Rüdiger Köppe, 2006. - S. 235-251.


Gabriele Sommer: Western Savanna (K, R). In: Derek Nurse, Gerard Philippson (Hrsg.): The Bantu Languages. - London : Routledge, 2003. - S. 566-580.


Karsten Brunk, Dymitr Ibriszimow, Gabriele Sommer: Towards a comparative Study of Language Contacts and their Stratification in the Sahel and Sudan regions. In: Nicolai, Robert ; Zima, Peter: Lexical and structural diffusion : interplay of internal and external factors of language developement in the West African Sahel. - Nice : Univ. de Nice, Faculté des Lettres, 2002. - S. 65-78.


Gabriele Sommer: Feldbau im Schatten des „Fruchtbaren Halbmonds“ : ein Beitrag zur Kultur- und Wirtschaftsgeschichte Nordostafrikas. In: Henrik Egbert, Andrea Jöckel, Walter Kühme, Ulf Vierke (Hrsg.): Afrika im Wandel : Tagungsband des DFG Graduiertenkollegs "Interkulturelle Beziehungen in Afrika". - Berlin : Verlag für Wissenschaft und Forschung, 2001. - S. 151-161.

Gabriele Sommer: Sprachhistorische Rekonstruktionen zu den Ursprüngen von Getreidenutzung und Gartenbau in Nordostafrika. - Köln : Rüdiger Köppe, 2001.

Gabriele Sommer: Towards the limits of archaeolinguistic reconstruction or how to solve a major multidisciplinary dilemma. In: Afrikanistische Arbeitspapiere, 65 (2001). - S. 169-200.


Gabriele Sommer: Aspects of Yeyi (R 41) verbal morphology. In: Rainer Vossen, Angelika Mietzner, Antje Meißner (Hrsg.): "Mehr als nur Worte ..." : Afrikanistische Beiträge zum 65. Geburtstag von Franz Rottland. - Köln : Rüdiger Köppe, 2000. - S. 622-638.

Gabriele Sommer, Rainer Vossen: Language gain and language loss : the spread of Setswana in Ngamiland. In: Herman M. Batibo, Birgit Smieja (Hrsg.): Botswana : the Future of the Minority Languages. - Frankfurt am Main : Peter Lang, 2000. - S. 129-151.


Gabriele Sommer: Das Innere eines Ortes sehen : Dokumentation einer Sprachforschung in Botswana. - Frankfurt am Main : Peter Lang, 1999.


Gabriele Sommer: Reconstructing the past : historical linguistics, contact-induced change, language shift and relexification. In: Matthias Brenzinger (Hrsg.): Endangered Languages in Africa. - Köln : Rüdiger Köppe, 1998. - S. 39-70.


Gabriele Sommer: Sprachgewinn und Sprachverlust : zur Ausbreitung des Tswana in Ngamiland (Botswana). In: Uwe Seibert (Hrsg.): Afrikanische Sprachen zwischen Gestern und Morgen : Beiträge zur Dokumentation, Klassifikation und Rekonstruktion. - Köln : Rüdiger Köppe, 1997. - S. 105-132.

Gabriele Sommer: Towards an ethnography of language shift : goals and methods. In: Martin Pütz (Hrsg.): Language Choices : Conditions, Constraints, and Consequences. - Amsterdam and Philadelphia : John Benjamins, 1997. - S. 55-76.


Gabriele Sommer:Ethnographie des Sprachwechsels : Sozialer Wandel und Sprachverhalten bei den Yeyi (Botswana). - Köln: Köppe, 1995.
(Dissertation, 1995, Universität Bayreuth, Sprach- und Literaturwissenschaftliche Fakultät)

Gabriele Sommer, Rainer Vossen: Linguistic Variation in Siyeyi. In: Anthony Traill, Rainer Vossen, Megan Biesele (Hrsg.): The Complete Linguist : Papers in memory of Patrick J. Dickens. - Köln : Rüdiger Köppe, 1995. - S. 407-479.

Gabriele Sommer: Sprachwechsel im südlichen Afrika : Fallbeispiele und Interpretationen. In: Axel Fleisch, Dirk Otten (Hrsg.): Sprachkulturelle und historische Forschungen in Afrika : Beiträge zum 11. Afrikanistentag, Köln, 19.-21. September 1994. - Köln : Rüdiger Köppe, 1995. - S. 305-326.


Gabriele Sommer, Rainer Vossen: Dialects, sociolects or simply lects? : the Maa language in time perspective. In: Thomas Spear, Richard Waller (Hrsg.): Being Maasai : Ethnicity and Identity in East Africa. - London, Nairobi and Athens : James Currey, EAEP, Ohio University Press, 1993. - S. 25-37.


Gabriele Sommer, Rainer Vossen: Schnalzwörter im Yei (R.41). In: Afrika und Übersee, 75 (1992). - S. 1-42.

Gabriele Sommer: A survey on Language Death in Africa. In: Matthias Brenzinger (Hrsg.): Language Death : Factual and theoretical explorations with special reference to East Africa. - Berlin and New York : Mouton de Gruyter, 1992. - S. 301-418.


Gabriele Sommer: Gradueller Sprachwechsel in Ägypten und Botswana : zwei Fallbeispiele. In: Daniela Mendel, Ulrike Claudi (Hrsg.): Ägypten im afro-orientalischen Kontext : Aufsätze zur Archäologie, Geschichte und Sprache eines unbegrenzten Raumes ; Gedenkschrift Peter Behrens. - Köln : 1991. - S. 351-368.

Matthias Brenzinger, Bernd Heine, Gabriele Sommer: Language death in Africa. In: Robert H. Robins, Eugenius M. Uhlenbeck (Hrsg.): Endangered Languages. - Oxford and New York : Berg Publishers, 1991. - S. 19-44.

Gabriele Sommer, Matthias Brenzinger, Bernd Heine: Language death in Africa. In: Diogenes, 39 (1991). - S. 19-44.


Gabriele Sommer: International symposium on language death in East Africa, Bad Homburg, January 8-12, 1990. In: Swahili Language and Society : Notes and News, 7 (1990). - S. 38-39.


Gabriele Sommer: Lamberti, Marcello: Die Nordsomali-Dialekte : eine synchronische Beschreibung. Heidelberg, 1988. In:Afrikanistische Arbeitspapiere, 18, S. 119-145: 1989


Faculty of Languages & Literatures
African Linguistics I

Prof. Dr. Gabriele Sommer
African Linguistics (Lehrstuhl Afrikanistik I)

University of Bayreuth
95440 Bayreuth 
Room: 1.07 (GW I)
Fax: +49 (0)921 / 55-3641

Phone: 0921 / 55-3557
E-mail: gabriele.sommer@uni-bayreuth.de

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